Las Palmas de Gran Canaria

Bodydream (Mister Regenta 2008).

Bodydream (Mr. Regenta 2008) was a performance especially created for the exhibition Distrito Regenta at the La Regenta Art Centre in Las Palmas de Gran Canarias in collaboration with amateur body builders and curated by Orlando Britto Jinorio. Velez travelled on several occasions to Las Palmas and decided to enrol and take part in the everyday life of some gyms where the cult of the body is the ultimate goal. To present the outcome of his experience, Velez devised a collaborative performance adopting the format of a bodybuilding and fitness exhibition and competition.

Collaboration is not an end in itself for Vélez; it is an operative strategy integral to questioning the role of art and aesthetics today. By opening up to diverse cultural input as well as to the participation of non-artists, Vélez’s projects develop what he calls the collaborators’ “capacity to produce aesthetics.” Through extended periods of development and the final performances, his projects propose different concepts of culture, power, and ethics that counter those found in mainstream art institutions. The “event” took place on the evening of the opening of the Distrito Regenta exhibition.


The English Cock (November 2015)

“The English Cock” is an exhibition about the Canarian fighting cock, known among fans as the “English Cock” because the English brought this sport to the archipelago. The show included stunning photographs of breeding cocks in large, medium and small format, as well as a super-8 color film of a cockfight, presented in video format.

My interest in cockfighting and in the complex cultural, historical and sports activities of the Canaries, arose years ago when I was doing a performance on bodybuilding in Las Palmas for the art center La Regenta. The Canaries conform an archipelago that I see as one of those few and fascinating border territories in which modern and archaic times and customs mix and coexist. During my investigation of these Teutonic rites, I met cockers, and visited their breeding farms and cockpits, finding parallels with Latin America, and particularly with Panama, where I was born. Subsequently, I invited David Williams, a British-Canadian photographer based in Manchester, to create together a series of photographs of fighting cocks.

The aim of the exhibition is to discuss the complexity of human nature seen through atavistic rites and ceremonies of sacred and violent nature, which still survive in popular culture through sports with animals. These sports-ceremonies — which also include horse and dog races, and bullfighting — function as a bloody, but deeply affective, celebration of life and death between participants and their animals, which strengthen community cohesion and reconcile man’s bond with nature. During this mortally transgressive trance, according to George Bataille, man reaches a certain concordance and synthesis with his animality, allowing him to enter the world of the sacred, desire and beauty.

This project does not attempt an anthropological or moralistic approach to the subject. It seeks to present symbolic actions and to create a visual metaphor for certain human behaviours and passions, especially now that the tendency in art is to politically and socially romanticise the individual, in order to simplify, judge or exotisise him.

My short film, Cockfight (with cinematography by Canarian Rafael Marrero and music by Nikola Kodjabashia, a Macedonian composer based in London), is a celebration of the origins of cinema and the work of Thomas Alva Edison. It is also a personal and artistic return to my roots (I studied at the International School of Cinema of San Antonio de los Baños in Cuba), after working intensely with performance for more than a decade in subjects related to popular ceremonies. With this and other recent and upcoming works, I seek to merge both mediums.

El gallo inglés

“El gallo inglés” es una exhibición sobre el gallo de pelea canario (conocido entre los aficionados como “el gallo inglés” porque fueron los ingleses quienes trajeron este deporte al archipiélago). Incluye hermosas fotografías de gallos de crianza en formato grande, mediano y pequeño, así como un cortometraje sobre la riña filmado en súper-8 y en color, y presentado en formato de video.

Mi interés en las peleas de gallos y en la compleja actividad cultural, histórica y deportiva de Las Canarias, surgió hace años, cuando estuve realizando una performance sobre el físicoculturismo en Las Palmas de Gran Canaria para el centro de arte La Regenta. Las Canarias es un archipiélago que considero uno de esos pocos y fascinantes territorios fronterizos en los que se mezclan y conviven tiempos y costumbres modernas y arcaicas. Durante mi investigación sobre estos ritos teutónicos, conocí a los galleros y visité sus fincas de crianza y sus galleras, encontrando paralelos con Latinoamérica y en especial con Panamá, donde nací. Para la ejecución del concepto invité a David Williams, fotógrafo canadiense-británico radicado en Manchester, para que realizáramos en conjunto una serie de fotografías de los gallos de pelea.

La idea de la exhibición es hablar sobre la complejidad de la naturaleza humana a través de los ritos y ceremonias atávicas de carácter sagrado y violento que perviven a través de la cultura popular en los deportes con los animales. Estos deportes-ceremonias —que también incluyen las carreras de caballos y perros, y la tauromaquia— funcionan como una celebración sangrienta (pero profundamente afectiva entre los participantes y sus animales ) de la vida y la muerte, que busca fortalecer la cohesión de la comunidad y reconciliar el vínculo del hombre con la naturaleza. Durante este trance de transgresión mortal, de acuerdo con George Bataille, el hombre alcanza una cierta concordancia y síntesis con la animalidad que lo adentra al mundo de lo sagrado, el deseo y la belleza.

Este proyecto no intenta acercarse de una manera antropológica o moralista al tema. Busca presentar acciones simbólicas para crear una metáfora visual de ciertas acciones y pasiones humanas, especialmente ahora que la tendencia en el arte es romantizar política y socialmente al individuo para simplificarlo, juzgarlo o exotizarlo.

Mi corto, Cockfight (con cámara del canario Rafael Marrero y música de Nikola Kodjabashia, compositor macedonio radicado en Londres), es una celebración a los orígenes del lenguaje cinematográfico y la obra de Thomas Alva Edison. Es también un regreso personal y artístico a mis raíces cinematográficas (estudié en la Escuela Internacional de Cine de San Antonio de los Baños en Cuba), luego de trabajar intensamente la performance por más de una década en temas relacionados con las ceremonias populares. Con este y otros trabajos recientes y próximos busco fusionar ambos medios.

Humberto Vélez